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¿Justicia a toda costa?Los impulsores ocultos del encarcelamiento masivo

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No es necesario ser un científico del cerebro para comprender por qué las empresas hacen todo lo posible para que el proceso de pago sea tan fácil: es porque gastamos de más cuando los consumidores se distraen con los costos de nuestras decisiones de gasto. Soy un científico del cerebro, y un día me di cuenta de que este efecto de distracción podría no solo afectar el consumo de cerveza, los libros y el seguro del automóvil. Incluso las decisiones más importantes, como la atención médica, la votación y las decisiones de justicia penal, a menudo están convenientemente enmascaradas por el costo. Su ausencia puede afectar nuestra toma de decisiones de manera silenciosa pero dañina.

Para entender cómo, supongamos que está en el supermercado y nota que falta la etiqueta con el precio de la leche, entonces le pide al cajero que verifique el precio y el cajero dice: «Oh, no revelamos el información hasta que acepte comprarla. Creemos que la divulgación del precio afecta sus decisiones de compra». (¡Maldita sea, afecta mis decisiones de compra!)

Por supuesto, la historia suena ridícula. Sin embargo, usted paga por todo tipo de cosas de esta manera. Por ejemplo, una revisión dental. Antes de ver al dentista, firmará un contrato que establece que pagará la factura. Si le pregunta al asistente cuánto cuestan algunos procedimientos, el asistente dirá: «Oh, no tenemos esa información, cariño, pero una vez que termine su visita, su seguro calculará los costos de su bolsillo».

Por supuesto, puede pedirle a su compañía de seguros un presupuesto por adelantado, pero ese es el punto: requiere esfuerzo. Una vez que estás en la silla, el dentista te recomienda que te hagas una radiografía de rutina, incluso si juraste hace seis meses que solo fue una vez, ¿de verdad vas a decir: «Espera, llamo a mi compañía de seguros primero»? Por supuesto que no, su dentista y compañía de seguros se beneficiarán.

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Costos ocultos del encarcelamiento

He aquí un ejemplo más inquietante: las sentencias penales. Supongamos que atrapan a Joe Shmoe vendiendo drogas ilegales. Cuando los fiscales presentan cargos de narcotráfico, su trabajo es hacer recomendaciones de sentencia en un informe previo a la sentencia para un juez: digamos, cuatro años de prisión. El trabajo del juez entonces es pronunciarse sobre la sentencia real: tres años más servicio comunitario.

Ahora, si usted, un contribuyente preocupado, estaba sentado en la corte ese día (porque, como yo, era un buen momento para pensar) y quería verificar el precio de esa sentencia, buena suerte preguntándole al juez. Al igual que su visita al dentista, la máquina ya está zumbando y lista para disparar. Si el juez simpatiza con sus absurdos problemas financieros, la mejor respuesta que puede obtener es: «Oh, no presentamos ese tipo de información, querida. Creemos que reconocer información sobre el costo del encarcelamiento puede afectar las decisiones de sentencia».1 Un juez menos patético podría amenazarlo con desacato al tribunal por presentar estas tarifas en el tribunal.2

Por supuesto, también puedes Google Es, pero, por desgracia, tiene mejores cosas que hacer, así que permítame hacerlo por usted: el costo anual promedio de encarcelar al traficante de drogas del Sr. Shmoe es más de $ 33,000 para los contribuyentes.3 Esto incluye los costos de las instalaciones, pero no incluye las muchas consecuencias colaterales del encarcelamiento para la familia del delincuente.4, 5 O la costosa posibilidad de que el Sr. Shmo salga de la cárcel sea más peligroso que ir a la cárcel.6

Bueno, el encarcelamiento puede ser costoso, pero ¿no es irrelevante el costo? Después de todo, esta debería ser una decisión ética, no contable. Pero aquí está la cosa: los costos representan valores morales. Esto se debe a que cada año adicional en prisión paga otros servicios de valor moral, como cuatro años de colegio comunitario,7 Siete años de supervisión comunitaria8 Más de cinco años de libertad condicional profesional para enfermos mentales9 O criminales más peligrosos mañana.

Sabiendo esto, ¿quieres que un traficante de drogas vaya a la cárcel por tres años? ¿O dos son suficientes?

Mis colegas Kleider-Offut, Brosnan y yo planteamos esta pregunta a 178 fiscales estadounidenses. Los fiscales ya están familiarizados con los costos típicos del encarcelamiento, pero tradicionalmente no es su trabajo preocuparse por los costos, por lo que probablemente no esperemos que esta información nuble su juicio. De hecho, algunos críticos han llamado a este lujo un «almuerzo gratis de corrección», donde los fiscales y los jueces pueden ordenar tanto castigo como quieran, ya que no son responsables de los costos que se trasladan a otros niveles de gobierno.10

Pero en nuestro estudio, el simple hecho de estar expuesto a información breve sobre el costo del encarcelamiento redujo las recomendaciones de sentencia de los fiscales, en aproximadamente un 30 por ciento.11 Eso es aproximadamente un año libre para el Sr. Shmoe, y los $33,000 del contribuyente ahora están disponibles para otros fines. En otras palabras, cuando se ocultó a los fiscales la información verdadera sobre el costo del encarcelamiento, sus recomendaciones de sentencia aumentaron en casi un tercio.

Si los fiscales se benefician al mostrar cuán duros son con el crimen, ¿por qué los fiscales en nuestro estudio son tan receptivos a la información sobre costos? Una respuesta es que pueden y están dispuestos a reconocer las difíciles compensaciones inherentes a sus recomendaciones de sentencia, pero solo necesitan un pequeño empujón. Nuestra investigación muestra que los fiscales encuentran costos asociados con sus decisiones de sentencia.

Encontramos el mismo patrón en nuestro estudio reciente de 87 jueces profesionales,12 Confirme la noción de que piensan que los costos son realmente relevantes para su decisión, pero a menos que esos costos sean explícitos, se niegan a considerarlos. Por lo tanto, el hecho de que los fiscales y jueces no se animen a considerar los costos y beneficios de la sentencia puede exagerar sus decisiones de sentencia. Eso podría ayudar a explicar por qué tantos estadounidenses están tras las rejas.13

Aumentar la transparencia de las sentencias

Cuando los consumidores se distraen con el costo de nuestras decisiones de gasto, gastamos sin parar. Mientras las sentencias penales se paguen con fichas abiertas, Estados Unidos seguirá ahogándose en el castigo. Pero en última instancia, tenemos que pagar por esa etiqueta de una forma u otra. Esta comprensión ha inspirado a una ola reciente de legisladores a desarrollar métodos para aumentar la transparencia sobre los costos y beneficios del encarcelamiento para fiscales y jueces, como el Proyecto de Ley 1474 de California.

Dichos esfuerzos de política reconocen que, sí, soportar los costos junto con los beneficios puede afectar nuestra toma de decisiones. Sí, podría empujarlo a comprar leche más barata y de menos sabor de vez en cuando, o a saltear procedimientos dentales aburridos. O puede depender menos del encarcelamiento a largo plazo y más de los servicios preventivos y curativos.

Por otra parte, si estas alternativas son menos importantes para los formuladores de políticas, es posible que no afecten las decisiones en absoluto. En cualquier caso, basado en el acceso sin trabas a toda la información relevante, parece razonable suponer que la elección de lo que es importante por parte del tomador de decisiones debe depender del tomador de decisiones.

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